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「ごきげんよう」
「ごきげんよう」
 朝の挨拶が交わされる中、真美は校舎へと向かっていた。
 リリアン女学園高等部二年、山口真美。新聞部で発行している校内新聞『リリアンかわら版』の現編集長。
 季節の変わり目で、彼女は風邪をひいてしまい、二日ほど学校を休んでしまった。でも、今は全快。元気が有り余っている。
 前髪は髪留めでトレードマークの七三分けにして、二日ぶりの学校生活が始まる。
 薔薇の館に取材を申し込もうか、それとも蔦子さんと一緒にいいネタでも探そうか。などと考えながら歩いていた彼女の前に、一枚の紙がヒラヒラと舞い降りた。
「?」
 拾い上げると、右上には『新聞』の文字がある。一瞬、自分たちの発行している物かと思ったが、『リリアンかわら版』に『新聞』の文字はない。
「ぶんぶん? なんて読むのかしら」
 右上には、『文々。新聞』とある。こんな新聞は見たことも聞いたこともない。
 歩くのを止めて考え込んでいると、「あややややや」という声が聞こえた。

 頭上から。


幻想郷の愉快な仲間たちが、リリアン女学園『に』現代入り


「あやややや。私としたことがついうっかり」
 開いた口が塞がらないという状態は、呆れている場合だけではない。驚きで声が出せない状態でもある。
 目の前に下りてきた少女は、背中に黒い翼が生えていた。
「拾ってくれたのですね。ありがとうございます」
「い、いえ……」
「それでは、急いでいるのでこれで失礼。ごきげんようです」
「ごき……げん、よう」
 彼女は再び空に戻った。すごいスピードで、真美の頭上から姿を消す。
 口を開けたまま、彼女の消えた方向を見ているだけの真美の耳に、他の生徒の声が聞こえた。
「あら、文さまよ」
「さすが『音速の天狗』さまですわね」
 頬をつねった。

 痛かった。

   ***

 教室で授業を受けても頭には入らなかった。
 部室で原稿をまとめようとしても、気が散って仕方がなかった。

「日出美」
 妹の名前を呼ぶ。高知日出美は、「はいっ」と元気な返事をする。
「ちょっと、気分転換に散歩してくるわ。後、お願いね」
「はい、お姉さま!」
 いい妹を持ったなぁ、と思いながら廊下を歩く。

 気がつけば、薔薇の館の前にいた。
「……薔薇さまなら、何か知ってるかなぁ……」
 薔薇の館の扉を開けようとした。
 真美が手を伸ばしかけた時、扉が内側から開いた。
「……」
「おっと、ごめんなさい」
 赤い髪の、背の高い女性が目の前にいる。緑色の中国風の服が目に入った。
「お客様ですか? ようこそ、紅魔……じゃなかった、薔薇の館へ」
「あ、ありがとうございます……」
「どうぞどうぞ」
 笑顔で応対してくれた彼女は、階段を上がっていく。
 狐につままれたような顔をしながら、真美もその後に続いた。
「失礼します、お客様です」
 声をかけてから、扉を開けてくれる。
「ごきげんよう……」
 中を覗き込むと、そこにはいつもの光景があった。
 支倉令さま、小笠原祥子さま、島津由乃さん、藤堂志摩子さん、そして、福沢祐巳さん。
 真美は安心したように溜め息をつき、中に入った。

 が。
 見慣れない人がいるのにそこで気付いた。

「ごきげんよう、真美さん」
 祐巳さんが愛くるしい笑顔を向けてくれるが、真美の視線は一番奥に座る少女に釘付けだった。
「ごきげんよう、編集長」
 少女が真美に声を掛けた。
 優雅な振る舞いは祥子さまにも負けていない。
「あ、あの、祐巳さん、その方は……」
「あっ、真美さん休んでたから知らないのね」
 由乃さんが真美の疑問を晴らしてくれるようだ。
 と思いきや、奥に座っていた少女が立ち上がった。そして、背中から翼を広げる。
「初めてお目にかかるわね。私はレミリア・スカーレット。スカーレット家の現当主よ」
 優雅に微笑むが、その笑顔に真美は恐怖も覚える。
「よろしくね、編集長」
 なんだか、また熱が出そうだった。

「どうぞ」
 椅子に座った真美は、向かいがレミリアさんであることが少し不安だった。
 彼女はずっと真美を見ている。心の中まで覗かれていそうだった。
 そして、今紅茶を用意してくれたのは、レミリアさんの片腕だという、十六夜咲夜さん。メイド長らしい。
「はい、ありがとうございます……」
 紅茶を飲んだ。薔薇さまが淹れてくれるお茶も美味しいが、咲夜さんの淹れたお茶は、また違った美味しさがあった。前者は『雰囲気を味わう』(味も格別だが)、後者はただ単純に『美味しい』と感じる。
 徐々にこの異様な異形の人々がいる空間に、慣れつつある真美だった。